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Descoberto o primeiro lago fora da Terra

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Descoberto o primeiro lago fora da Terra Empty Descoberto o primeiro lago fora da Terra

Mensagem por Carlos Costa em 31st Julho 2008, 16:24

Cientistas confirmam a existência de etanol em estado líquido em Titã

Descoberto o primeiro lago fora da Terra 26994
Imagem artística do Ontario Lacus, um enorme lago no pólo sul de Titã, a maior lua de Saturno.

Tem 12 500 quilómetros quadrados, um aspecto escuro e lida diariamente com os 300 graus negativos à superfície de Titã. A NASA publica hoje na "Nature" um estudo que confirma a descoberta do primeiro lago líquido extra-terrestre do Sistema Solar. Localizado no pólo sul da maior lua de Saturno, forma-se por drenagem e sofre evaporação: motivos suficientes, dizem os investigadores, para se falar de um autêntico "sistema hidrológico" que, em vez de água, contém etanol, entre outros hidrocarbonetos.

Através de dados recolhidos pela sonda Cassini, em Dezembro de 2007, os cientistas da NASA, ESA e Agência Espacial Italiana envolvidos na missão concluíram que pelo menos um dos maiores lagos observados à superfície de Titã contém hidrocarnonetos em estado líquido pela forma como estes materiais aborvem e reflectem a luz infravermelha.

Antes da missão Cassini-Huygens a comunidade científica acreditava que Titã pudesse ser um oceano global de metano, etanol e outros hidrocarbonetes leves. Segundo o trabalho agora publicado, é hoje claro para os cientistas que em vez de um oceano existem cenas de formações semelhantes a lagos escuros, que até aos dados recolhidos em Dezembro não se sabia se se tratavam de formações líquidas ou sólidas.

Até aqui a observação da superfície de Titã pelos instrumentos da sonda era impedida por fenómenos químicos presentes na atmosfera, composta em 95 por cento por nitrogénio e 5 por cento por metano. Quando exposto à luz solar, o gás metano decompõe-se em partículas finas, hidrocarbonetos como etanol, formando-se uma espécie de nevoeiro que dificultava as medições.

Através de uma técnica de remoção da interferência atmosférica, os cientistas conseguiram visualizar etanol líquido numa formação conhecida por Ontário Lacus, homenagem ao lago Ontário, no norte dos Estados Unidos, por terem sensivelmente o mesmo tamanho.

Com esta descoberta os cientistas excluem as hipóteses avançadas de existência de água gelada, amónia e dióxido de carbono no Ontário Lacus, referindo-se ao ciclo hidrológico de Titã como um ciclo baseado em metano.

"O facto de termos detectado assinaturas de etanol nas análises de espectro, mesmo estando este tão pouco iluminado, e termos conseguido visualizá-lo, aumenta as expectativas para a descoberta mais de lagos", disse Larry Soderblom, cientista da Agência Geológica dos Estados Unidos (USGS) envolvido no estudo.

"Nos próximos anos, a enorme quantidade de lagos e mares no pólo norte de Titã mapeados pelo radar da sonda vão emergir da escuridão polar para a exposição solar, oferecendo aos instrumentos de infravermelhos oportunidades únicas para observar as alterações sazonaIs nos lagos de Titã", acrescentou o responsável no comunicado emitido pela NASA.

Lançada em Outubro de 1997, a sonda Cassini-Huygens entrou na órbita de Saturno em 2004 e tem feito recolhas de dados diárias numa missão que prevê um total de 70 órbitas com o objectivo de reunir informação sobre a composição e atmosfera do planeta, das suas luas e anéis.

Depois de um último voo rasante em Maio, hoje às 3h12 a sonda passou a 1591 quilómetros da superfície de Saturno. A viagem pode ser acompanhada ao pormenor no site da missão: http://saturn.jpl.nasa.gov

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Carlos Costa
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